Fernando Aranguiz

Web Developer

The dilemma around guilt is that even though nobody wants to feel guilty, we all do anyway, no matter what we say about it, what we preach, how we deny it or try to ignore it. I’ve noticed that when someone says they feel guilty, all kinds of advice about the absurdity of feeling that way immediately arises, and there’s no lack of right words and phrases to convince the person that they have no reason to feel guilty. Undoubtedly we do all this to convince ourselves that guilt is something harmful and negative, something that should not figure greatly in our lives.

I strongly agree, but that does not mean the feeling of guilt diminishes. Despite all the enormously wise advice and, in the worst of cases, the most agonizing confessions, the problem stubbornly persists. In less than five minutes, there we are again, feeling guilty in spite of everything that’s been explained to us

Since no one likes this theme of guilt, we’re always hearing how outdated our guilts are, how they surely belong to another time in people’s lives; but secretly, those statements are made with little conviction.

Many years ago, when I was complaining to a woman I was married to about how guilty I felt (over something unimportant to anyone else), she told me that if I felt guilty, it was because I WAS guilty. When she told me that, I was stunned, because it was not what I expected, and on top of that, it bore the heavy charge of accusation. Very angry, I told her how could she say things like that, and she, without blinking an eye, replied that indeed I WAS guilty because otherwise I would feel differently. In other words, if I didn’t feel guilty, I wasn’t guilty.

That was a revelation for me, and made me realize two big things about feeling guilty. One, which has to do with the human mental form – so to speak, since guilt is part of the society and culture in which we are immersed, and whether we like it or not, it exists as part of the greater field in which we are all interconnected. It is useless to try to “blame” religions for these feelings, because even though for centuries religious institutions have used guilt to their own advantage, guilt is not an inherent part of any spiritual system, and those who have been born and raised in secular environments, even though they know nothing of religion, feel no less guilty because of that.

The other thing is that guilt is closely linked to “what should be”, that is, to what is ethical, which is also a cultural and social attribute. We were born and raised under the influence of this idea, and precisely because it is so “all-enveloping” it is not easy to eradicate or fully understand. We tend only to know that we don’t like it.

The constant search for the “guilty party,” when something does not fit what is predictable and acceptable in our societies, does not help much either. Even less do we get any help from the judicial system, on which we have commented in previous reflections.

To admit that I was “guilty” based on my feelings of guilt was as unpleasant a novelty as the feeling of guilt itself. For a long time I couldn’t understand it, but obviously there was a truth there that I could not avoid. Little by little I began to realize that indeed one “is” or “is not” guilty, and not only guilty, but also any other attribute of that type. You are “generous” or you are not; funny, thoughtful, happy, sensible, sad, bitter, etc. etc. 

I know that nobody likes the idea of ​​negative attributes; we all want to be “positive,” and in Spanish, to take the sting out, we use the verb “estar” – the temporary meaning of “to be,” instead of “ser,” the form of “to be” that expresses an ongoing state. When we are depressed, sad, angry, furious, etc., etc. we use “estar,” and this makes our existence more flexible. Emotions are fleeting, they are states of mind that come and go. So we keep adjusting our “to be” or “not to be,” varying the shape of our expression with the help both of language and of the fleetingness and instability of the emotions.

All this is more or less acceptable, but with guilt it’s more than just “being guilty” temporarily. Guilt is without doubt a feeling that we carry throughout our lifetime, and therefore I do not think it is something that we can easily shake off. We can, however, observe this feeling, and without condemning it, suppressing it, justifying it or denying it, we can decide if we want to “be guilty” or not. 

My examples are not very elegant, but here’s one: I promise to do something with someone, but then I get lazy, or I forget, or something else comes up and I don’t do it. I telephone the person and justify myself for not showing up (because I couldn’t bear the guilt). Another example: I make a commitment to someone to do something and despite not wanting to do it for whatever reason, I tell myself it’s better to do it than to feel guilty. I do it, and I don’t feel guilty. I also could have not committed to doing anything with anyone, and then I probably wouldn’t have felt guilty at all either.

With these examples I can see how guilt is armed in me and how I can also disarm it. But what I decide internally is important, and has to do with my image of myself in the world, how the world sees me, how I present myself to the world and how much I value all that. It has a lot to do with the “what should be” mentioned above.

How do I get out of this strange conditioning?

I am not quite sure, but I am clear that it is a kind of conditioning, and that it is incoherent. And the more I observe and the more I generate the correct attitude that gives me the fewest internal contradictions, the more I move forward with this issue of guilt.

For me the important thing has been to reflect on the following: “When you harm others, you remain enchained. But, if you do not harm anyone, you can freely do whatever you want.” Because for me this principle has opened a way out of that conditioning. Especially when I understand that although my freedom of action is freedom within conditions, it has the unmistakable flavor of coherence when it is measured in relation to my neighbor or to those around me.

This principle has had an effect opposite that of the one I mentioned about feeling guilty and being guilty. The simple idea that you can do what you want if you do not harm others is simply revolutionary. Of course each of us has to see that harming others can happen either through acting directly or through failing to act. But in any case, the important thing is that the other person is the important consideration, and not how I am affected. When I can displace (even a little) the “I” from the equation, and consider others, then “what I have to do or should do” is clearer, and that clarity is what illuminates the guilt-free action.

All this is a great experiment that I can do and keep in mind in my daily action in the world. I have very lucid moments and others that are more confusing, but simple observation helps a lot to define a unitive behavior where guilt is nothing more than an incentive to discover a new way of being in the world. It is almost redundant to say it, but the problem of guilt is that it is an internal element that brings disintegration, and for that reason it is appropriate to reconcile with it regardless of one’s reasons for being or feeling guilty.


Portland, February 26, 2021

These images / drawings are from a collection called “Weekly Reflection”. Most of the time the text is related to the photo or the drawing and is a “poetic” interpretation of the image. All the images and drawings are made by Rafael Edwards, all the texts are created by Fernando Aránguiz and all the English translations by Trudi Richards.

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El dilema de la culpabilidad reside en que nadie quiere sentirse culpable pero igual terminamos sintiéndonos culpables a pesar de todo lo que decimos, predicamos, negamos o ignoramos el asunto. He notado que cuando alguien dice que se siente culpable, inmediatamente acuden todos los consejos sobre lo absurdo de tal sentimiento y no faltan las palabras y frases adecuadas para convencer a la persona que no existe ninguna razón para sentirse culpable. Sin duda todo esto se hace para convencernos a nosotros mismos de que la culpabilidad es algo dañino, negativo y que no tiene mucha cabida en nuestras vidas.

Estoy sumamente de acuerdo, pero no por eso la culpabilidad disminuye y a pesar de todos los consejos enormemente sabios y en el peor de los casos, las confesiones más angustiosas, el problema persiste porfiadamente y en menos de cinco minutos, ahí estamos nuevamente sintiéndonos culpables a pesar de todo lo explicado. 

Como a nadie le gusta esto de la culpa, es común escuchar lo superado que esas culpabilidades están y que sin duda pertenecen a otra época de las vidas de las personas, pero en secreto, esas mismas afirmaciones no tienen tal convicción.

Hace muchos años atrás, una mujer con la cual estuve casado me dijo una vez que yo me quejaba de lo culpable que me sentía (por algo sin importancia para otros), que si yo me sentía culpable, era porque yo ERA culpable. Cuando me dijo eso, me quedé atónito porque no era lo que esperaba y encima, tenía la carga fuerte de la acusación. Muy enojado le dije que cómo podía decir cosas por el estilo y ella, sin arrugarse me contestó que efectivamente yo ERA culpable porque de otra forma me sentiria distinto. En otras palabras, si no me sentía culpable, no era culpable.

Esa fue una revelación para mí y me di cuenta de dos grandes cosas con respecto a sentirse culpable. Uno, que tiene que ver con la forma mental de la humanidad – por decirlo así – ya que la culpabilidad es parte de la sociedad y de la cultura en que estamos inmersos y que nos guste o no, existe como parte del ámbito mayor en que nos encontramos. Inutil es tratar de “culpar” a las religiones por estos sentimientos, porque a pesar de que las instituciones religiosas la han usado por siglos para sus propios beneficios, no es parte inherente de ningún sistema espiritual y aquellos que han nacido y crecido en ambientes seculares, no conocen lo religioso pero no por ello se sienten menos culpables.

Lo otro, es que la culpabilidad está muy ligada al “deber ser”, o sea a lo que es ético y que también es un atributo cultural y social. Nacimos y crecimos con toda esta influencia sobre nosotros y precisamente por ser tan “envolvente” no es fácil de erradicar o de comprender cabalmente. Atinamos solo a saber que no nos gusta.

La búsqueda constante de los “culpables” en nuestras sociedades cuando algo no encaja en lo predecible y admitido, tampoco ayuda mucho. Menos aún, el sistema judicial del que ya hemos comentado anteriormente en otras reflexiones.

Al declararme “culpable” basado en mis sentimientos fue una novedad tan desagradable como el sentimiento de culpa mismo. No supe por mucho tiempo como entenderlo porque obviamente había ahí una verdad que no pude eludir. Poco a poco me empecé a dar cuenta que efectivamente uno “es” o “no es”, no solo culpable, pero también cualquier otro atributo de ese tipo. Uno es “generoso” o no lo es; divertido, pensativo, alegre, sensato, triste, amargado, etc. etc. Si, tengo que aclarar que a nadie le gusta la idea de los atributos negativos. Todos queremos ser en “positivo” y para hacer de esto algo menos urticante, usamos el verbo “estar”. Estoy deprimido, triste, enojado, furioso, etc., etc. y así podemos flexibilizar nuestro existir. Las emociones son pasajeras, van y vienen. Son estados de ánimo, y así vamos arreglando esto de ser o no ser y lo vamos conformando variablemente con la ayuda del lenguaje y también con la ayuda sin duda de que las emociones son efectivamente pasajeras e inestables.

Todo más o menos aceptable, pero con la culpabilidad es más que “estar culpable” es sin duda un sentir que lo llevamos toda nuestra existencia y por consiguiente no creo que sea algo que nos podemos sacudir fácilmente, pero si, podemos observar este sentimiento y sin condenarlo, suprimirlo, justificarlo o negarlo podemos decidir si queremos “ser culpables” o no. Mis ejemplos no son muy elegantes, pero aquí va uno: Me comprometo a hacer algo con alguien y me da flojera, o me olvido, o surge algo distinto para hacer  y no lo hago. Llamo por teléfono a la persona y me justifico de no haber llegado (porque no pude aguantar la culpa). Otro ejemplo: Me comprometo con alguien a hacer algo y a pesar de no querer hacerlo por cualquier razón, me digo a mi mismo que es mejor hacerlo que sentirme culpable. Así lo hago y no me siento culpable. También tuve la oportunidad de no comprometerme a hacer nada con nadie y probablemente no me habría sentido culpable en absoluto.

Con estos ejemplos puedo ver como se arma la culpabilidad en mi y como tambien puedo desarmarla, pero es importante lo que internamente decido y eso tiene que ver con la imagen de mi mismo en el mundo, del como me ve el mundo, como me presento al mundo y que tanto valoro todo eso. Tiene mucho que ver con el deber ser que mencione anteriormente.

¿Cómo salgo de este extraño condicionamiento?

No estoy muy seguro, pero si estoy claro que es condicionante e incoherente y mientras más observo y más voy generando la actitud correcta que me genera el mínimo de contradicciones internas, más avanzo con el tema de la culpabilidad.

Lo importante ha sido reflexionar en lo siguiente: “Cuando perjudicas a los demás, quedas encadenado. Pero, si no perjudicas a otros, puedes hacer cuanto quieras con libertad.” Porque me ha abierto una puerta de salida a ese condicionamiento. Especialmente cuando se trata de comprender que mi libertad de acción, aunque es libertad entre condiciones, tiene el sabor inequívoco de la coherencia cuando se mide en relación al prójimo, o próximo. 

Este principio ha tenido el efecto opuesto de lo que mencionaba sobre sentirse culpable y ser culpable. La simple idea de que uno puede hacer lo que se le da la gana si no hay perjuicio a otros, es sencillamente revolucionaria. Por supuesto cada uno tiene que ver que perjudicar a otros puede suceder por una acción directa o también por una omisión de la acción. Pero en todo caso, lo importante es que el otro es la consideración importante y no como me afecta a mi. Cuando puedo desplazar (aunque sea un poco) al “yo” de la ecuación, y considero a otros, entonces aparece con más claridad “lo que tengo o debo hacer” y esa claridad es la que ilumina el accionar libre de culpas.

Todo esto es un gran experimento que puedo hacer y tener presente en mi acción diaria en el mundo. Hay momentos muy lúcidos y otros más confusos, pero la simple observación ayuda mucho en ir definiendo un comportamiento unitivo en donde la culpabilidad es nada más que un incentivo para descubrir una nueva forma de estar en el mundo. Es casi redundante decirlo pero el problema de la culpabilidad está en que es un elemento interno desintegrador y por eso mismo conviene reconciliarlo sin importar las razones por las cuales uno termina siendo o sintiéndose culpable. 

Portland, 26 de Febrero, 2021

Estas imágenes / dibujos pertenecen a una colección llamada “Reflexión semanal”. La mayoría de las veces el texto está relacionado con la foto o el dibujo y es una interpretación “poética” de la imagen. Todas las imágenes y dibujos son de Rafael Edwards, todos los textos son de Fernando Aránguiz y todas las traducciones al inglés de Trudi Richards.

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